Les « super-séniors » maintiendraient leurs capacités cognitives grâce à un neurone et une protéine

La vieillesse est un naufrage“, affirmait Charles de Gaulle. N’en déplaise au Général, tout le monde ne semble pas sur le point de sombrer : le grand âge n’est pas toujours synonyme de sénilité. Certains membres du club très fermé du quatrième âge – octogénaires, nonagénaires, ou même centenaires – défient le temps qui passe et conservent, malgré les années, des capacités cognitives étonnantes, qui rivalisent avec celles de leurs cadets.

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  • À l'annonce du couvre-feu, le président de l'UMIH rapporte une chute «immédiate» des réservations dans les hôtels
    Emmanuel Macron a annoncé la mise en place d'un couvre-feu en Ile-de-France et dans 8 autres métropoles. Laurent Duc, président UMIH hôtellerie française dénonce «une mesure incompréhensible», notamment vis-à-vis des rooms service.


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Pour parvenir à maintenir leur cerveau en pleine forme, les “super-séniors” ont un secret. Et même plusieurs. Emily Rogalski, professeure à l‘Université Northwestern, près de Chicago, aux États-Unis, est parvenue à en découvrir certains, qu’elle a révélés au cours de la rencontre annuelle de l’Association américaine pour l’avancement des sciences, l’AAAS, qui s’est tenue en 2018 à Austin, au Texas.

Des neurones spécifiques plus nombreux

La première particularité observée chez les “super-seniors” se cache dans leur cerveau. Au cours de l’autopsie de dix d’entre eux, Emily Rogalski a abouti à une observation inattendue : chez les “super-séniors”, un certain type de neurone est présent en plus grand nombre que chez les autres. Il s’agit des neurones de von Economo, aussi appelés neurones en fuseau, des cellules cérébrales bien spécifiques qui se distinguent par leur forme effilée, mais aussi et surtout par leur rareté dans le cerveau humain.

On ne les retrouve en effet que dans trois régions cérébrales, et notamment dans le cortex cingulaire antérieur, une zone impliquée dans le maintien de l’attention et la mémoire de travail, une capacité qui permet à la fois de conserver temporairement une information, mais aussi de la manipuler. La raison principale, sans doute, de l’étonnante jeunesse cognitive des “super-séniors”. “Cette zone était plus épaisse chez ces “super-séniors” que chez la moyenne des quinquagénaires et des sexagénaires”, explique Emily Rogalski.

Une protéine qui épargne certains

Un autre secret des représentants du quatrième âge toujours aussi vifs d’esprit qu’à leurs vingt ans, réside lui aussi dans leur cerveau. Non pas dans leurs cellules, mais plutôt sous la forme d’une protéine particulière : la bêta-amyloïde. Lorsqu’elle s’accumule entre les cellules cérébrales, elle forme des plaques susceptibles d’engendrer un déclin cognitif, et qui semblent même responsables de l’apparition de la maladie d’Alzheimer.

Le cerveau de certains “super-séniors” recélait effectivement lui aussi de cette protéine délétère, mais contre toute attente, chez eux, la présence de bêta-amyloïde n’avait pas dégradé leurs facultés cognitives ni leurs capacités de mémorisation. Une découverte inattendue qui devrait permettre aux chercheurs de mieux comprendre comment certains parviennent à faire face à la démence sénile et à résister à la maladie d’Alzheimer.

Quelques “super-séniors” plus forts que les excès

Pour parvenir à conserver une telle fraîcheur cérébrale à un âge avancé, on pourrait croire qu’une vie saine est essentielle. Et pourtant, même si les excès sont en général synonymes d’un déclin prématuré, pour certains privilégiés, boire ou fumer n’empêche pas de vivre vieux et en bonne forme mentale. “Nous leur avons demandé pour quelles raisons ils pensaient être devenus des “super-séniors”, comment ils y sont parvenus, et deux ou trois dames nous ont joyeusement répondu, et bien c’est parce que je prends un Martini avec mes amies tous les jours à cinq heures”, raconte, amusée, Emily Rogalski.

Garder la ligne ne semble pas non plus garantir la longévité. Chez les personnes âgées, un faible indice de masse corporelle augmente en effet les risques de mort prématurée. Pour vivre vieux, mieux vaut donc, semble-t-il, avoir un bon coup de fourchette et quelques réserves adipeuses.

Les scientifiques tempèrent néanmoins leurs constats. Même s’ils sont inoffensifs pour certains, les excès n’épargnent pas la santé de tout le monde, comme l’explique Emily Rogalski : “Cela ne veut pas dire que les gens doivent prendre de mauvaises habitudes pour vivre plus longtemps. Certaines personnes pourraient avoir une prédisposition génétique qui leur permet de mieux supporter de boire ou fumer.”

Quoi qu’il en soit, les “super-séniors” pourraient nous apporter les clés d’une vieillesse heureuse, en pleine possession de nos facultés cognitives. “Nous parvenons plutôt bien à allonger notre espérance de vie, mais notre santé ne suit pas, et ce dont les “super-séniors” sont capables relève plus d’un équilibre entre ces deux aspects, ils vivent longtemps et ils vivent bien“, conclut Emily Rogalski. La nature semble bel et bien avoir doté certains privilégiés de caractéristiques cérébrales hors du commun, qui les épargne du naufrage cognitif promis par le grand âge.

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